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王偉雄

美國加州州立大學哲學教授 網誌

生活

一個關於知識的思想實驗

一個關於知識的思想實驗
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根據一項最新的調查,超過四分一的美國人(應該是只計成人)以為太陽環繞地球運轉;這是小學生也不應犯的錯,美國人為何無知至此?

調查是美國國家科學基金會(National Science Foundation)做的,即使未必完全可靠,也不會太離譜。美國二十五歲或以上成人中,教育程度達中學畢業的約有 86%,假如上述調查可靠,美國便有不少人是讀完中學也不知道地球環繞太陽運轉;這是最基本的天文知識,必在學校課程之內,這些「無知的美國人」為何好像沒學過似的?

這個問題不容易回答,如果真的要研究,便先要了解美國的文化和教育制度;以下我只是提出一個很簡單的猜想,然後建議大家做一個思想實驗,用來反省自己對某些知識的態度。

那些中學畢業而不知道地球環繞太陽運轉的美國人,也許在老師教授這知識時,無心裝載,左耳入右耳出,因為他們認為是否知道地球環繞太陽運轉,根本沒所謂,對他們的生活沒有絲毫用處或影響。事實上,這想法對絕大多數人來說,都是對的 --- 試問有誰會因為不知道地球和太陽的運轉關係而在工作或生活上受影響?(如果在人前弄錯了,可能會成為笑柄,但發生的機會不高,因為平時談話絕少會談到地球和太陽的運轉關係。)

然而,有些人會認為知識不一定要有用才應該擁有;有些知識是常識,例如「地球環繞太陽運轉」(至少是現代人的常識),即使無用,也應該知道,否則便是太無知了。假如你認為自己有一些無用卻應該擁有的知識,你有多珍惜這些知識呢?以下的思想實驗可以幫助你回答這個問題:

先找一個例子,是你認為無用卻應該擁有的知識,不必是「地球環繞太陽運轉」,可以是「水是 H2O」、「鋼琴有八十八個鍵」、或「秦始皇滅六國統一天下」等等,你自己選,只要你認為那是無用卻應該擁有的知識便可以了。選好了例子,你便想像有人提議用金錢來交換你這無用的知識,只要你答應,他便付錢,然後用高科技儀器將那知識從你腦中剔除,不留半點痕跡,過程也絕無痛苦。你要多少錢才肯交換?(假如是視錢財如糞土的人,可以用其他有價值的東西來代替金錢,例如時間 --- 放棄無用的知識,以交換可用的時間或健康地活長一點。)

如果你是一位中產人士,卻肯為數千元放棄「地球環繞太陽運轉」這應有的知識,你所謂的「應有」,其實並沒有甚麼份量。

(圖為編輯所加,取自維基百科)

原文刊於此

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