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意志力的科學:推介 Kelly McGonigal, The Willpower Instinct

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意志力的科學:推介 Kelly McGonigal, The Willpower Instinct

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我極少看 self-help書,一來不覺得有需要,二來看過的大都是閉門造車,只能令人讀時感覺良好,卻沒有甚麼實際幫助。Kelly McGonigal 這本算是 self-help書,目的是幫助讀者增強意志力,卻不是作者想當然構作出來的一些原則或秘訣,而是基於最新的心理學和神經科學研究,談的可說是意志力的科學。此外,作者的寫作技巧高超,娓娓道來、趣味盎然之餘亦做到條分縷析,令讀者容易明白和吸收。

McGonigal 是史丹福大學的講師,這本書是她教授的一個課程的內容。我聽了她的一個 TED talk(講的是精神壓力),覺得很有趣,便查看她的學術背景,發現了這本書;本來只是打算翻看一兩章,誰知一看便欲罷不能,很快便將全書看完。

書裏的科學資料相當豐富,例如解釋腦內分泌物 dopamine 的作用,便寫得紮實精彩。我一直以為 dopamine 的分泌會令人(和動物)產生快感,原來錯了;McGonigal 在書中解釋得十分清楚,dopamine 的作用是令人期待快感和滿足,從而推動行為,卻不會直接給人快感。令我們上癮的事物,會增加 dopamine 的分泌;上癮,不是因為這些事物(透過 dopamine)帶來快感或滿足感,而是因為 dopamine 推動我們追求這些事物——假如我們的腦不分泌 dopamine,無論我們經驗某事物時有多大的快感,也不會上癮。那麼,dopamine 豈非是欲望之根、煩惱之源?可以這麼說,不過,假如你的腦完全不分泌 dopamine,你便可能喪失一切行為的動力,活在一種無可無不可的狀態裏(如果這就是無欲無求的境界,那是不是好事呢?)。

這本書提供的增強意志力方法,都有科學根據,有些方法頗出人意表,例如怎樣對付 what-the-hell effect;所謂 what-the-hell effect,就是意志力失敗所引致的自暴自棄感——假如你嘗試戒煙,卻抵受不住煙癮,終於吸了一支煙,便可能會對自己說:「既然吸了一支,即是失敗了,what the hell,不戒了,今天要吸完全包煙!」

要對付 what-the-hell effect,應該嚴厲自責、自我鞭策吧?McGonigal 的建議剛好相反,她認為自責有反效果,有效的方法是同情自己(self-compassion),因為能增加責任感的是自我寬恕,而不是罪疚感。她的這個看法建基於大量心理學實驗結果,例如以下這個:接受測試者都是有心控制自己體重的人,研究人員提供大量甜食,鼓勵他們愛吃多少就吃多少,說那是實驗的一部份;接受測試者其實被分成了兩組,一組在實驗前收到一封電郵,提醒他們不要因為在實驗裏多吃了會增加體重的甜食而感到悔疚,因為那不是他們的錯,另外一組則沒有收到這樣的電郵,實驗結果是收到電郵的那組比沒有收到的少吃了兩倍多的甜食!

如果你認為自己的意志力薄弱,不妨看這本書,不但可能學到一些增強意志力的有效方法,還可以多認識一點心理學和神經科學。

原文刊於此

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