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般尼回勇力求護級

般尼回勇力求護級
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下半季至今, 復甦勢頭最猛,戰績改善最明顯的球隊,除了有太多人談論的曼聯 (Manchester United)外,還有似被大家遺忘的般尼(Burnley)。

自從在拆禮物日主場被愛華頓(Everton)大炒5–1後,般尼在其後的七輪英超賽事保持不敗,創下球會紀錄。四勝三和的戰績,讓球隊在這七輪比賽的21分中取下15分,同期成績僅次於曼聯,令護級形勢比前樂觀不少。上一輪的勝利某程度上來自幾個對球隊有利的球證誤判,但此前幾仗都能取分,卻是貨真價實的好表現。突然扭轉頹勢,主要源自兩大重要轉變,這裡與大家簡單分享一下。

首先是較多球迷留意到的一個:球隊正選門將由曼城加盟的祖赫特(Joe Hart),換成去季季初因嚴重傷患而丟失正選席位的希頓(Tom Heaton)。不少球迷普遍認為,祖赫特的把關技術並不太差,那麼為何換了門將,在撲救能力沒有特別大的提升下,球隊戰績竟有這麼大的改變?事實上,般尼上半季的失球,絕大部份都並非來自祖赫特的個人失誤,不過整體防守力大倒退,卻與這位新加盟的門將有密切關係。

畢竟,門將的重要性從來都不是只體現於把關技術上。這不是說把關技術不重要,但也不是考量門將對球隊的貢獻的唯一標準。尤其現代足球更講求球員的全能程度,而祖赫特被哥迪奧拿(Pep Guardiola)棄用的一大原因,正是其腳下功夫欠佳。當然,單就這一點對而言,般尼未必會很看重,但如果一個球員在不同條件都稍勝的情況下,最後的結果就是勝對方一籌。Ok,先回到腳下功夫這一點。雖然這點看似很minor,但在場均傳球次數相近(29.7 vs 30.3),而祖赫特的長傳次數甚至比希頓更多(10.8 vs 9.7)之下,希頓的key passes(0.3)卻比祖赫特(0.1)多兩倍,再考慮到般尼那種相當直接,喜用長傳予攻擊球員的踢法,說明希頓在這方面的效率比祖赫特高,更有利球隊的發揮。

剛才提到,其實門將對於進攻的貢獻,未必是般尼很重視的特質,可能只當是bonus。無他,般尼更多時候要面對的,其實是對方一浪接一浪的進攻。記得在去季還是前季談到般尼時,筆者已解釋過,般尼防守的目標不是減低對方的起腳機會,而是封窄對方的射門角度,盡量降低其射門質素甚或「以身相許」務求封阻對方的射門。在這樣的戰術背景下,對門將的要求又有點不一樣了:因為有防守球員幫忙遮擋射門角度和路線,門將面對的射門質素相對會較低一點,因此對門將的反應和撲救的要求相對沒那麼高,反而門將對局勢的判斷和掌握,給隊友的提場,以及統領整條防線的能力變得更重要。

以上這幾點,正正是祖赫特遠遠不及希頓的地方。由於祖赫特對局勢的掌握和判斷力實屬一般,所以有時他並不能提供最正確的資訊或指令,間接導致去季一夫當關的達哥斯基(James Tarkowski),以至其他防守球員,本季上半季都分別錄得直接引致對方攻門的個人失誤。當整條防線對門將失去了信心,除了工作壓力倍增,更會不經意設法承擔更多本來屬於隊友(包括門將)的職責,於是犯錯的機率直線提升,連帶影響了各球員自身的表現和自信。相反,希頓能指揮後防,與防線有良好溝通,有助隊友加強信心,最終出現相輔相成的正面效果。

也許有人會覺得這樣說太誇張,甚至不太科學,但球員有自信與否,的確會大大影響其場上表現。在防線人腳基本不變的情況下(除了門將),還有其他更合理的說法說明何以去季防守如此成功,本季上半季防線卻像缺堤一樣,然後近幾仗又交出有如時光倒流的表現嗎?

另一個較少人提及的轉變,是上輪聯賽作客擊敗白禮頓後,戴治特意向記者提起的一點:起用自家青訓麥尼爾(Dwight McNeil)。原來,在拆禮物日大敗後,除了從此改用希頓外,左翼的位置亦改由麥尼爾出任正選。麥尼爾本是前鋒出身,曾在季前熱身賽上陣,而外界對他的評價也不俗。他過去曾為般尼上陣幾次,包括本季季初主場對曼聯一仗,並在拆禮物日後備入替,不過也就是那麼幾次而已。

這位19歲的小伙子,踢法上非常適合般尼現時的戰術體系,因此雖然領隊戴治極少起用年青球員,但終於還是得到提抜。麥尼爾踢法簡單直接,喜愛運用其一點速度引球推進,傳中質素頗為不俗,但亦可以cut in直接攻門。前鋒的出身也令他擁有一定的埋門觸覺,因此他不時殺入中路參與攻勢,七場聯賽累積了一個入球三個助攻,絕對合格有餘。此外他在場上總是充滿拼勁,不怕與對方作身體對抗,積極參與防守,也會經常爭頂皮球。這些踢法、技術和比賽特點,都是領隊戴治相當欣賞的元素。

在巴拉迪(Robbie Brady)傷停不斷,狀態未回復之下,麥尼爾把握了這個絕佳時機,以表現說服領隊對他委以重任,短期內相信一席正選十分穩陣。事實上在這七輪聯賽中,球隊重新確立採用4–4–2這個被某些人視為錯的陣式,陣中十個位置人選一直不變,就只有右中場位置有輪換的空間。

提到現時的4–4–2陣式,其實也是有趣的一點。上半季,般尼試過5後衛與4後衛、單箭頭與雙前鋒、3中場中與2邊翼鋒,基本上就是各種可變的套路都試過了,始終都未如理想。在希頓和麥尼爾擔正的同時,般尼回歸到去季賴以成功的傳統4–4–2陣式,前鋒拍檔照舊是去季很出色的班斯(Ashley Barnes)搭基斯活特(Chris Wood),兩邊則分別安排一人多作供應(例如傳中),另一人多作跑動、竄擾和入楔攻門。這個安排本身不是問題,問題是為什麼般尼花了一整個上半季去改動去季的成功方程式…

般尼的走勢雖然強勁,但幾支護級競爭對手都在這段時間搶了不少分數,因此現階段般尼絕對稱不上脫離降班旋渦。不過如此強勢若能持續下去,相信護級成功只是時間問題罷了。

原文刊在作者 Medium
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