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體育

四平八穩的白禮頓

四平八穩的白禮頓
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不知道大家平時空餘時間都做些甚麼?玩電腦?追美劇?嘆紅酒?砌拼圖?看飛機升降?筆者閒時的嗜好則是翻查足球數據,以佐證對一些球隊的觀感,或衝破一些偏見或迷思。

突然想起好像沒怎麼寫過升上英超已一季多的白禮頓(Brighton & Hove Albion),於是便找了點數據,看看是否與這一季多以來的印象吻合。結果發現,原來腦海裡的印象與實際數據頗為match,這裡也就簡短分享一下好了。

去季的白禮頓,在曉頓(Chris Hughton)領軍下,無驚無險輕鬆成功護級﹔來到本季,他們儼然化身成中游隊伍般,靠的是穩健的防守,而進攻則仍然沒太多看頭。球隊其實有力更進一步,不過現階段來說,躋身中游位置算是輕微地overachieve了。不過,到了約兩、三個星期前,球隊看似被捲入護級旋渦,可能令球迷們有點擔心……

的確,上半季白禮頓成績真的不俗,曾與狼隊(Wolverhampton Wanderers) 只有四分之距,而白禮頓亦是帶着與狼隊的這個分差跨過2018年的,當時他們與降班區相距10分。季中筆者亦曾在這裡與大家研究過七支球隊的護級前景,當時白禮頓甚至不在這堆護級份子之列。有當地網友翻查數據,發現白禮頓自從聯賽第2周起,便一直在第11–14位徘徊(除了其中一個禮拜),直至第27周輪空才離開這個區域。

可是,自從踏入2019年,白禮頓在一月及二月皆未能在英超取得勝仗,結果亦終於在二月尾失守中游位置,甚至與降班區只有三分之隔。幸好遇上榜末的赫德士菲(Huddersfield Town),才得以重拾勝利三分,最近的兩連勝也讓球隊有了一點喘息的空間。

剛才提到,躋身中游位置對於白禮頓來說,算是小小的over-achievement,為甚麼會這樣說呢?從數據來說,目前他們的expected goals against(xGA)排名與現實差不多,一樣是在中游,expected goals方面他們則排第19,與現實中的第16位有一點點距離。如果以expected goals(xG)取代實際賽果的話,白禮頓在這樣的聯賽榜中會排第17,分數會比現在少三分。

以上數據在訴說着甚麼故事?那就是他們的實際分數(33)和實際入球(32)都比按表現的預期(30, 31)多,而在大多數的情形下,最終都會出現回歸平均值 (regression to the mean)的情況。這是統計學上的一個重要概念,意思當一個數值偏離了平均值,那麼其後的數值將會傾向回歸平均值。套用到這個情況下說,就是白禮頓的積分和入球數,升幅將會不及預期的值,從而回歸到預期的數值。

事實上,這個情況正在發生,因此大家會見到過去幾星期,白禮頓在聯賽榜的名次下滑, 到了一個中游以下,降班區以上的位置,而現在的位置與expected goals所反映差不多相符,因此這個跌勢,有些球迷會覺得很失望,對筆者而言卻算是預期之中(不代表這是好成績,也不代表這是好表現,純粹是這個調整屬預期之內,僅此而已)。

覺得白禮頓overachieve了的另一個原因,是他們的攻力。數據上,白禮頓在本季英超暫時攻入32球,其中有4球是12碼,另外13球來自角球或自由球,意即32球當中,超過一半(53%)是來自死球。在此必須強調,入球來源並沒有高低之分,每一種方式入球的結果都一樣,不過相信大家心裡都明白,對死球有這種程度的倚賴,要長期持續下去難度極高。這還不止,如果再鑽深一點去看,白禮頓本季的場均被侵犯次數排英超倒數第二,場均角球數則排英超第四,卻有着全英超第二高的死球入球(僅次於利物浦),這種效率着實驚人,而白禮頓也是英超唯一一隊死球佔總入球超過一半的球隊,由此可見這皮的入球效率真的很不容易維持。

從網上所見,當地大部份白禮頓球迷即使未算特別歡喜,也至少感到滿意,考慮到球隊這兩季的成績和走勢,這不難理解。少有的批評當中,倒有一點值得留意,那就是轉會市場的操作,特別是買人眼光。翻查紀錄,原來白禮頓這兩季花了近一億四千萬鎊,共購入了高達27名球員(去季11個,本季16個),當中17個是不能再踢u-23的年紀﹗再來看看收購的成效:去季還算不錯,門將賴恩 (Mathew Ryan)及中場哥洛斯(Pascal Gross)都提升了球隊實力,兩人連同中場保柏(Davy Propper)在加盟球隊後都在英超得到超過一半的上陣時間﹔但本季的收購之中,就只有蒙托也(Martin Montoya)的上陣時間達到英超總比賽時間的一半。換句話說,17個「即食」的球員中,有13個因為各種原因而尚未在球隊找到一個位置,甚至被投閒置散。以一支升班馬來說,這樣的投資結果,絕對堪稱資源錯配,投資失利。

仔細想想,其實這一點與早前荷維(Eddie Howe)在般尼茅夫(AFC Bournemouth)的情況相類似。兩者同樣是在球隊升班初期購入不少球員,當中部份球員的轉會費/薪酬並不低,也同樣出現不少不太合用或表現不似預期的球員,然後兩人又同樣對原有的班底有充份的信任(是否硬着頭皮相信他們則不得而知),而球員們亦以不俗表現報答領隊的信任。因此球迷們會看到,白禮頓在英超的這兩季,大部份主力其實在球隊升班前已在隊中效力。也就是說,領隊對現有陣容的調教及領導能力,彌補了在轉會市場上的失利。

出現這個情況,可以是買入了好球員但領隊不肯用/不懂用,也可以是眼光出錯,貨不對辦。無論是哪一個情況,都代表當中的運作存在着一定問題。當然,目前的當務之急,定必是先確保本季護級成功,而觀乎賽程,相信護級成功的成數頗高,如能在下仗作客修咸頓勝出這場六分波,護級便幾可宣布成功。

成功護級後,會方和教練團真的要好好研究一下,到底在轉會市場的操作上出現了甚麼問題。剛才曾以荷維作對比,而荷維經過首兩季後,在球員收購方針上有了改變,不再大手購入球員,改為作出針對性收購,以增強隊中最弱的位置為先,成效明顯比以前好。汲取了這兩季,共四個轉會窗的經驗,這邊廂的曉頓和他的教練團會否有同樣的改善?相信這會是白禮頓球迷及會方最關心的一點,也是曉頓能否帶領白禮頓繼續前進,甚至是否由曉頓繼續帶領白禮頓前進的關鍵因素之一。

原文刊在此

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