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體育

【英超】愛、狼、屈、李衝七形勢檢閱

【英超】愛、狼、屈、李衝七形勢檢閱
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本屆英超來到最後三輪比賽,聯賽榜各部份的競逐形勢都漸趨明朗化,而這裡想談談「衝七」的形勢(衝七,衝擊第七,也不一是靠衝出來的)。

首先,必須先提一提奪得第七名的「獎勵」– 很有可能獲得來屆歐霸杯的參賽資格。由於聯賽杯冠軍已由肯定躋身來屆歐聯的曼城奪得,因此伴隨聯賽杯冠軍的歐霸杯參賽席位將撥給聯賽第六位的球隊﹔而足總杯決賽將會由曼城決戰屈福特,如果曼城又順利贏得冠軍,那便意味伴隨足總杯冠軍的歐霸杯參賽席位亦會撥給聯賽第七位的球隊。雖然有些球迷會覺得,對不少非傳統強隊來說,出戰歐霸杯往往弊多於利,但筆者相信,作為職業球員,特別是正披甲上陣比賽的球員,比賽時腦海裡不會有這種念頭,而一定會全力以赴,爭取最佳成績。

目前以積分形勢來說,在衝擊第七位的行列中有四支球隊:暫列第七位的狼隊 (Wolverhampton Wanderers,51分)、暫列第八位的屈福特(Watford,50分)、暫列第九位的愛華頓(Everton,49分)及暫列第十位的李斯特城 (Leicester City,48分)。其實,每支球隊總會想爭取最好的成績,這點不用多解釋,然而這四支球隊,都各自有爭奪第七名的理由及背後原因。

先談狼隊。狼隊班主的野心,大家都知道,而這也反映在他們去季不惜工本,在英冠所組成的超豪華班底。班主曾不止一次表示球隊的目標不是護級,是打上頭十名,打進歐洲賽,繼而取得歐聯參賽資格。事實上,這支球隊的實力相當不俗,令一眾英超強隊吃過不少苦頭。在本屆「頭七名球隊的小聯賽」裡,狼隊場均錄得超過1.4分,是繼曼城及利物浦之後成績最優秀的球隊。在財政不成問題下,狼隊當然希望盡早嘗到歐洲賽滋味,而他們也絕對有能力應付多一條戰線:領隊Nuno早有此等經驗之餘,球會財政上亦有足夠彈藥,與超級經理人文迪斯 (Jorge Mendes)的緊密關係也保證他們不愁沒有具實力的戰將可供選擇。

就賽程而言,最後一仗作客利物浦(Liverpool),未必有太大期望,而第二場主場迎戰近況有點回勇的降班球隊富咸(Fulham),則應該是取分的好機會。當然,以狼隊本季的往績來說,兩場比賽的難易度可能剛好相反。不過無可否認的是,最重要的一仗,肯定是本周末作客屈福特。在足總杯四強中,狼隊在大部份時間領先,更曾一度領先兩球的情況下,先輸一記突如其來的世界波,再於臨完場前被罰十二碼,最後在加時的比賽裡反勝為敗。可以想像在公在私,球隊上下都矢志要取勝。

然後到屈福特。屈福特季前被不少球評視為護級份子,有些更「看好」他們會以降班收場﹔季初的好成績,又被不少球迷笑指是每季季初必然會發生的事﹔來到季中,又有球迷認為應該盡早放棄足總杯,以確保聯賽的走勢可以持續。事實是,本屆的屈福特愈戰愈勇,過了一關又一關,不但殺入足總杯決賽,也在聯賽取得出乎意料之外的好成績。

經過一整季的努力,領隊查維加西亞(Javi Gracia) 終於證明自己的實力,而每季陣容都大變的聯合國軍團也終於證明此策略也有其可取之處(雖然近兩季的幅度比以往小)。如果最終未能成功贏得足總杯,聯賽第七名加足總杯決賽的成績其實未必可以停留在球迷腦海裡太長時間,因此如果最終能奪得來屆歐霸杯參賽資格,對屈福特上下來說,絕對是一份可貴的獎勵,也是一年的努力的印記,可以記下這一季的成就。

賽程上,上文也提過,周末迎戰狼隊一仗有如「六分波」般,至關重要,而對方實力真的不俗。在足總杯四強相遇時,如非突然出現迪路菲奧(Gerard Deulofeu) 的一記妙射,球隊也未必能反敗為勝。其後先作客車路士(Chelsea),最後主場迎戰韋斯咸(West Ham)。作客車路士很難期望太大,但有主力射手甸尼(Troy Deeney) 停賽期滿復出,而車路士也可能專注歐霸準決賽,讓屈福特有可乘之機。至於韋斯咸,此刻已是無欲無求,大踢風流波,按道理不應構成太大阻力,不過球員們的專注力會否早已放到一星期後的足總杯決賽卻是一大問題。要知道,這可能是不少球員職業生涯中唯一一次的大賽決賽,除了心理狀態外,生理上也可能為了避免因傷患缺陣而在決賽前出現較「錫身」或避重就輕的情況,這些都可能對球隊成績有影響。

接下來到愛華頓。領隊馬高施華(Marco Silva) 季中一度面對頗大壓力,幸好總算捱過了,而球員們來到球季中後段似乎終於領悟到並成功演繹出領隊對他們的要求。結果球隊也從季中的頹勢中回復過來,近況相當不錯,媾和利物浦之餘,更連勝車路士、阿仙奴及曼聯,更在這幾場比賽中都成功保持清白之身﹗馬高施華麾下球隊的防守一直為人詬病,這次可算是一個強而有力的回應。此外,馬高施華此前幾次當領隊都只任教約半季左右,這次在半季的頹勢後能扭轉形勢,止跌回升,對他自己來說意義重大。

至於愛華頓,自從班主Moshiri 三年前入主後,展現了相當的野心,兩個夏天轉會窗都不怕大肆擴軍,明顯是為了爭取成為big 6以外的最強球隊,並為歐洲賽作準備。事實上,愛華頓在季前也是部份球迷心目中第七位的首選,經過季中一輪低潮,不少球迷相信早已放棄此念頭,但來到此刻,機會仍然是有的,中前場組合運作漸見純熟,球隊狀態也不俗,後上取得第七位絕不令人驚奇。

餘下三仗比賽中,先要作客水晶宮(Crystal Palace),然後主場迎戰般尼(Burnley),最後作客熱刺(Tottenham Hotspur)。愛華頓有些微得失球差優勢,如果狼隊與屈福特未能分出勝負,便等如打開了大門予愛華頓。誠然,水晶宮近況也不俗,甚至連沉寂多時的賓迪基(Christian Benteke) 也再次找回入球觸覺,不過兩位正選中堅的傷患,是他們的隱憂,相信愛華頓也會針對這一點嘗試找些甜頭。主場對般尼不用多說,是取三分的好機會。最後一仗作客熱刺看似硬仗,但熱刺傷兵滿營,而且兵疲的情況愈來愈明顯,還要兼顧歐聯四強兩場大戰,如果在最後一輪之時,已鐵定以第三位完季的話,愛華頓絕對有搶分的空間。

最後是李斯特城。李斯特城在迎來好賽程前,辭退佩爾(Claude Puel) 改聘羅渣士(Brendan Rodgers),而羅渣士暫時也算不負所託,成功把握好賽程連勝幾場,前鋒華迪(Jamie Vardy) 重拾光輝,在羅渣士領軍的七場英超比賽中攻入七球並附加一個助攻,另外借將泰利文斯(Youri Tielemans) 在這七場比賽中亦取得兩個入球三個助攻,相信領隊和一眾球員的信心正處於最高水平。

至於領隊羅渣士本人,有留意他過往的新聞或動態都知道,他是一位自信滿滿,自視甚高的人,也熱愛追求一些榮譽。因此大家絕對不用懷疑他來季想參戰歐霸杯的決心。至於李斯特城這球會,從他們對領隊的取態和評價都可以看到,或多或少還是未徹底放下幾年前的那次奇蹟,而晉身歐霸杯正好能滿足他們心中的這個想像。如果說其他球隊或會憂慮歐霸杯拖垮聯賽成績,筆者尚且認為有些微可能成立,但在李斯特城加羅渣士這個組合身上,幾可肯定是不可能的。

賽程方面,經過一段好賽程後,李斯特城將要先迎戰阿仙奴(Arsenal),再作客曼城(Manchester City),最後主場對車路士,由此看來是三場硬仗。不過,阿仙奴本屆的作客成績依然欠佳,落敗的比賽比勝出的還要多,顯然還未擺脫過往幾屆遺留下來的影響。加上領隊艾瑪利(Unai Emery) 似乎較著緊歐霸杯,說不定信心爆棚的李斯特城有力搶分。作客曼城基本上不應抱有任何期望,但尾場對車路士雖然表面上不容易應付,但未知那時的車路士會是甚麼境況,如果無緣歐霸杯決賽而領隊的帥位又再傳不穩,球員戰意成疑,那便對李斯特城很有利﹔相反如果繼續要為爭奪或保住頭四名奮鬥,又沒有出現影響軍心的事,形勢又會變得截然不同。

原文刊在作者 Medium
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