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體育

英格蘭出戰準決賽的一些觀察

英格蘭出戰準決賽的一些觀察
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英格蘭不敵克羅地亞,與決賽無緣。這裡與大家分享這場比賽的一些觀察。

來到世界杯準決賽,英格蘭硬撼克羅地亞,終以一比二見負,無緣晉身決賽。

世界杯前,絕大部份理性球迷都不會對這支球隊寄予厚望,基本上能躋身四強已是超額完成。即使有了這個大前題,在準決賽敗陣,英格蘭球迷還是會感到失望,這是合情合理的。一個有生以來最漫長的世界杯旅途,來到終結的一刻,怎可能沒有半點失望之情?值得慶幸的是,這種失望跟以往的大大不同:以前的失望,來自期望的事情沒有發生,而這次,是盼望的事情未能成真。

失望的另一個原因,是因為曾一度領先。已兩年半沒有入球的右翼衛查比亞 (Kieran Trippier),開賽初段憑一個處理得相當不錯的罰球,為英格蘭帶來了領先的優勢。這個入球令他與卜比查爾頓(Bobby Charlton)和連尼加(Gary Lineker)這兩位名宿中的名宿齊名,並列為三位曾在世界杯準決賽取得入球的英格蘭球員。

不過,對手克羅地亞也絕非弱者。事實上,他們在16強及8強都分別從落後的情況下追和,而且都是在失球後幾乎立刻追和,這也是他們的戰術特點。起初,英格蘭似乎是有備而戰,取得領先後沒有立刻放棄自己本來的踢法,繼續如修夫基在世界杯前所說的,盡量保持在對方半場或中場爭奪皮球及反擊,成功防止克羅地亞踢自己風格的足球。同時,英格蘭上半場創造了幾次破門的好機會,當中尤以史達寧最具牽制力,其跑動多次拉散對方防線、引得中堅離開崗位之餘,亦為個別防守球員帶來不少麻煩。

世界杯前,英格蘭球迷最擔心的,是球隊射門轉化率低,把握力不足。來到世界杯,這個問題似乎未有發生,反倒是製造出來的機會並不多,而射門轉化率卻是意外地不俗。然而在這仗的上半場,之前擔心的問題終於出現:領先一球下幾次擴大紀錄的機會盡皆未能把握,其中球迷印象最深刻的想必是哈利簡尼(Harry Kane)兩記連環近門起腳及連加特(Jesse Lingard)禁區頂無人看管卻射門不中目標。結果,就如大家看過無數次的比賽一樣,就這樣埋下了反勝為敗的伏線。

進入下半場前,想再談談哈利簡尼。上半場兩次近門起腳,第一記射門其實還不算太差,只是稍欠力度,而門將的撲救亦算精彩(起碼阿根廷門將阿曼尼 Franco Armani 在類似情況下就比麥巴比(Kylian Mbappe)射破了十指關)。不過補射的一腳卻頗令球迷失望,在窄角度但近乎空門的情況下,哈利簡尼的射門竟然不中目標,中柱彈出,絕對是莫大的失誤。有些人會說其實影響不大,反正球證已判了越位,但別忘記這屆世界杯是有VAR的,重播鏡頭所見並沒有越位,所以這個拉開紀錄的大好良機終究是白白錯失了。入球以外,他其他方面的貢獻亦少,早前所見停球護球引對方犯規的場面都不見了。

感覺自從對哥倫比亞末段受傷後,哈利簡尼的行動變得有點不自然,而往後的表現亦開始失色,上仗對瑞典的表現也只能以平穩來形容,之前的勇態已不復見。有理由相信,他這兩仗是帶傷勉強上陣的。如果真的是這樣便更慘,因為他今仗表現失色,招來了本地某著名英格蘭球迷兼歌手的無情抨擊,而帶領球隊來到bonus關,在bonus關表現失色竟立時變成被抨擊對象,實在有點可笑。不過從另一角度想,他的抨擊也許只會如他的禮物一樣,未能傳遞到當事中手上,即使傳到了對方相信也不屑一顧。

終於來到下半場。正所謂「蘇州過後冇艇搭」,上半場錯失幾個機會後,下半場就變成了克羅地亞的世界。無他,經過上半場仍然只落後一球,相信主教練Dalic也知道命運之神站在他們那方。半場休息時,Dalic只需提醒球員們做回自己,找回自己的比賽風格便好,於是下半場,大家開始見到克羅地亞展現他們優異的控球能力,重新掌握比賽節奏,讓比賽慢下來,並多善用球場闊度。

其中,「多善用球場闊度」這一點特別重要,因為這支英軍在陣式上最大的缺陷,正是兩邊邊路防守的人員較少。下半場克軍主導形勢,英軍的兩邊翼衛查比亞和楊格(Ashley Young)忙於招架對方兩邊邊鋒列碧(Ante Rebic)和佩利鍚,形成對方兩閘維沙積高(Sime Vrsaljko)及史達連歷(Ivan Strinic)無人看管的局面。結果,英軍幾位中場看管對方兩位世界級中場摩迪(Luka Modric)和拉傑迪(Ivan Rakitic)之餘,同時要兼顧橫移向邊路補位,疲於奔命,體力消耗愈來愈快,也令他們無暇支援反擊。而英軍球員畢竟非常年輕,在劣勢下開始出現打回原形的傾向 – 修夫基強調的壓迫不復見,防線變得愈縮愈後,愈墮愈深。這個轉變的影響是,令史達寧在前線更孤單,缺乏支援,威脅大減,同時更重要的是,摩迪控球時面對的壓力頓時大減,有更多空間去做決定。

摩迪有時間有空間策動進攻,同時兩閘又有更多空間上前助攻,在邊路不斷出現二打一的情況,而追和的一球正是來自這個方式。克軍右閘維沙積高八強對俄羅斯時已展現過不俗的助攻力,這一次有充足時間看準了才傳中,結果就此攻破英軍大門。有些評論會責怪迪里艾利封阻傳中球時姍姍來遲,但他本來就要負責防守摩迪,要兼顧看管維沙積高其實並不容易。反而,近日備受筆者讚頌的領隊修夫基(Gareth Southgate)和他的團隊,責任更大 – 眼看克軍逐漸掌控形勢,而對方右路助攻力明顯強於左路,但卻無動於衷,希望靠球員自行調整補救。

也難怪,執教經驗尚淺的修夫基,雖然在一些管理上的工作做得很出色,但論臨場應變和調兵遺將的能力,還是有待磨練。如果當時修夫基早點作應對,果斷放棄雙前鋒,把史達寧(或他的替補)放到左路,給予維沙積高多點壓力,引導克軍多用助攻力弱得多的左閘史達連歷,結果可能就此改寫。不過這件事沒有發生,於是克軍愈踢愈順,也不用想太多,只是踢出自己本色便已足夠。

被追和後,英軍一段時間陷入了荒亂,防線變得不穩,與對哥倫比亞一仗被追和後,加時上半場的荒亂情況相似 - 克軍中場繼續佔上風,英軍球員則愈加忙亂。沒辦法,江山易改,本性難移,英格蘭上一次在世界杯比賽中失掉第一球後反勝,已經要追溯至1966年,說明他們真的不擅於逆境下比賽。修夫基雖然為這支英軍注入新氣象,但始終仍處於起步階段,球員的傳統習性在緊急關頭還是會浮現出來。最後英格蘭終在加時捱不住,多失一球,這樣的結果並不令人意外。

賽前賽後,都有些聲音指英軍球員和球迷在晉級過程中變得趾高氣揚,甚至克軍主將摩迪也有類似言論。不知道大家有沒有看過這場比賽結束後,球迷們與球員及領隊歡呼拍掌致謝,慶祝這次的成就,高唱國歌和主題曲的片段,這其實有點兩年前冰島球員和球迷間以thunderclap打成一片的味道。觀乎球員和球迷在落敗後的這種反應,完全沒有驚嚇、不滿或埋怨,怎麼說都不像是氣焰囂張或過份自信的表現吧?50年無冠,加上近20年的徹底失敗,如果竟孕育出自信滿滿的球員和球迷,那才怪呢。

克羅地亞的確是技高一籌,取下了這場勝仗,至於敗北的英軍,球員和球迷們還要迎接一場季軍戰,雖然意義不大,不過殺入國際賽四強也不是常有的事,那就好好享受一下這次世界杯的最後一個派對吧。

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